"La cristalografía de la escarcha" (SEGUNDO PREMIO 2007)

Por Ramón Baylina

Se denomina escarcha a la capa de hielo cristalino que se forma sobre superficies expuestas a la intemperie, y que se han enfriado lo suficiente como para provocar la congelación del rocío o del vapor de agua contenido en el aire.
La escarcha se produce cuando existe niebla o bruma en un aire cuya temperatura es menor a 0 °C, cuando el punto de rocío está por debajo del de congelación. Existen entonces, en el seno de la niebla y de las nubes, muchas gotitas en estado de sobrefusión, que normalmente ya debieran haberse congelado. Ese estado “anormal” cesa cuando las gotitas entran en contacto con alguna superficie sólida (el suelo, las hojas de las plantas, los techos, etc.), sobre la cual se congelan entonces rápidamente en forma de cristales muy pequeños y brillantes, separados por inclusiones de aire.
Este fenómeno difiere de la helada blanca, que se debe a un enfriamiento progresivo e intenso del suelo, por radiación de su calor, en las noches de cielo despejado y limpio. La humedad atmosférica, que puede ser relativamente cálida y seca, se condensa sobre las superficies sólidas en forma de rocío o congelándose, si aquéllas se hallan a menos de 0 °C.
El fotógrafo, que es muy curioso, se acerca con su cámara y su objetivo macro a ese minúsculo mundo y se queda asombrado de las maravillosas formas hexagonales del hielo, pero, ¿por qué esa forma y no otra?... la respuesta la encuentro aquí:
Tendremos que mirar los átomos y moléculas que los forman. Y lo cierto es que a ese nivel no existe microscopio alguno que nos permita simplemente echar un vistazo y comprender la respuesta.
Pero no pasa nada. Los científicos han desarrollado métodos para "mirar" a los átomos, no con microscopios, sino con la magia de la física y las matemáticas. Podemos, por ejemplo, obtener imágenes de la forma en que se ordenan los átomos en los cristales, midiendo cómo se refleja un haz de rayos X en distintas direcciones sobre el cristal y aplicando un tratamiento matemático a los datos medidos. Esta técnica se conoce entre los científicos con el sofisticado nombre de "cristalografía de rayos X", y nos permitirá "ver" cómo se enlazan los átomos de oxígeno e hidrógeno para formar moléculas de agua y como se ordenan estas moléculas unas con otras en el hielo sólido.
La zona fotografiada pertenece al municipio de Gerri de la Sal, muy cerca del lugar conocido como “Collegats”, al lado mismo del río Noguera Pallaresa, en la comarca del Pallars Sobirà. La cámara utilizada es una Canon 350D con un objetivo Tamrom 90mm macro, las fotos están realizadas sin trípode y con el cuerpo tumbado en el suelo.
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Bibliografía:
-Revista Ram (http://www.meteored.com/ram/)
-Ciencia ,Tecnología y Sociedad por Pedro Gomez Romero


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